教室裡,學生們戴著耳機,一邊聽著 真人美式發音的內容,一邊聽寫出「We play basketball every day.」,每位學生都非常的專注學習,仔細一看,學生們的進度都不相同,老師也不是站在講台上唸課文,而是遊走在學生之間引導學習,在這堂課,每一位學生都確實學到一般兒童美語 3 倍的學習量。
  創辦MPM數學的張振昌在 1992 年暑假,大老遠飛到美國找當年台大的同學陳萬來,因為他即將要拓展教育版圖,朝另一關鍵學科「英文」邁進。「長期觀察台灣的升學考試,我發現最關鍵的兩個科目,就是數學和英文。假設孩子國語科很強,但是英、數兩科一弱,就會把整體成績拉下來,只發展數學一科,孩子的成功只有一半,一定要把英文加進來,才能讓學習更完整!」

 決定要做英文教育以後,張振昌開始在腦中搜尋可能的人選,他第一個想到的就是老同學陳萬來。「我和陳萬來從建中就是同班同學,記得考上台大時,他愛英文愛到願意放棄電機系,後來他連出國念書,都選擇了英文。因為知道他對英文的熱情,所以當我想開發英文教材時,第一個在我腦海浮現的理想人選就是陳萬來。」

 陳萬來回台以後,張振昌的英文教材研發團隊開始運作,但過程並不順利。「一開始,我們和一般兒童美語一樣,往『快樂學習』的方向研發,但是我們在不斷實驗教學過後發現,這樣的學習模式沒有實質效果,孩子只記得歡樂的上課氣氛,卻不記得上課學的內容。於是我們決定從學習美語的本質開始探討,把實質效益放在第一位,希望讓家長的血汗錢花的更有價值。」

 把學習的實質效益擺在第一位之後,張振昌和陳萬來一致認為,要學好美語,就必須歸語言學習的本質--「夠簡單」及練習次數夠」。陳萬來指出:「很多人認為學美語要從難的部分學起,但我們從語言學習的兩個重要的因素(Two plus f-actors.)開始發想,『夠簡單(Easy enough)』是指想要學好美語,就必須從最簡單的部分開始,再加上『次數夠(Frequentenough)』的練習,才能學得精深,這就是我們系統的英文名稱中 " Double Plus " 的意義。」

 在普拉斯的學習系統中,孩子必須從最基本的單字進行多次練習,接著才學這些已經熟練的單字所組成的句子及短文,雖然內容看起來簡單,但是學到的美語卻非常紮實。

 能夠找出學好美語的關鍵方法,陳萬來和張振昌表示,其實是受到一位韓國籍教授留學德國的經驗所影響。有一次,德國因為接連數週的大雪而全面停課,這位韓國教授只能每天在家收看電視台的氣象報告,等到學校恢復上課時,他卻突然發現,自己的德文聽力進步許多!

 「這證明學好語言的方法,就是不要研究它、只要熟練它!」張振昌說,那位韓國教授的分享,深深影響了他和陳萬來,讓他們找到了「簡單」及「反覆練習」的關鍵。同時,也確認美語學習的兩大核心精神「毅力」及「聽力」。

 熟練美語的最好方法之一,就是大量的聽,而美語聽力練習的品質很重要,電腦合成的音律,以及五花八門的各國籍口音,都無法讓孩子學到最純正的美語發音。因此,在聽力部分,張振昌堅持只聘請美國錄音師,以正統的美國口音錄製聽力系統,成為有效學好美語的另一關鍵。

 「為了讓孩子從 聽力訓練出標準的 發音,我們安排大 量的真人美式發音 聽力練習,要讓孩 子聽久了,自然而 然習慣標準的語速 和腔調,說出一口 正統的美語。」張 振昌表示,家長都 在乎孩子能不能「說」,但是要會說 ,必須要先大量的「聽」,熟悉音律之後,加上紮實的字彙、句子量,才能說出流暢又標準的美語。

 除了大量的聽之外,有效的美語學習,最重要的還要肯吃苦,並以足夠的學習量紮實地增加英文能力。

 所以,張振昌進一步將「高量學習」訂為整個美語學習的主軸:「做任何事情要有成就,都必須經過一段艱辛的奮鬥。因此,學美語也要長期奮鬥和累積足夠的學習量,才會看見成效。所以我們設定單次的學習量,是一般兒童美語的 3 倍,因為學美語不能急功近利,只有在同樣的單位時間內,學會比別人多 3 倍的內容,累積下來的能力才夠紮實!」

 張振昌指出,過去大家找補習班的時候,常要問:「我的程度適合哪個班?」

 但為了避免這種不適能的學習情形,張振昌主張,美語的學習應該要為每個學生「量身訂做」專屬的進度,不管程度好壞,都能以自己的步調持續學習。

 「從另一個角度來看,個別化的學習,對學生最有好處。採用傳統的大班制教學,學生之間的程度差異難以避免,如果採用個別化學習,就能讓孩子按照自己的步調紮實學習,甚至成人也可以跟孩子一起上課。」

 陳萬來笑著說,個別化學習真的帶來很多好處,現在普拉斯的教室裡,還有祖孫一起上課的呢!

 自從確立往高效率美語學習系統的方向努力,張振昌和陳萬來嘗試了各種學習介面與教材搭配,效果一直不好,為了要配合高量的學習,他們認為用來輔助學習的介面,必須要能提升學習的效率:「我們發現,只要孩子專注,學習效率就可以提高 3 倍,這樣一來,即便是 3 倍的高量學習,也能夠在正常的時間裡完成,這也是我們決定用電腦輔助學習的原因。」

 張振昌說,為了提高學習效率,美語研發團隊更把「眼到」、「耳到」、「口到」、「手到」加進學習模式,讓孩子在學美語的過程中,把感官都用上,只要再加入「心到」的要素,就能加快學習節奏、提高學習效率。

 除了能夠提升學習效率,使用系統輔助學習的另一個優點,就是能夠訓練孩子的「細心」,張振昌說:「很多孩子學了這個系統以後,都會被系統糾正粗心的毛病。因為即使只打錯一個標點符號,嚴格的『系統老師』也會要孩子重新答題,為了避免一再重來,孩子就必須學會細心,這對家長和老師來說,真是一件值得高興的事!」

 過去讓孩子學傳統美語課的家長,最痛苦的事,就是回家還要逼著孩子背單字及句子,但是張振昌覺得,要把這個最難的部分,在教室裡解決,他說:「孩子的人生不該只花在唸書,只要讀書效率提升,他就可以有更多時間發展其他的興趣,所以我們要訓練孩子專心、高效地把課堂的知識都背熟。這樣的訓練,不僅讓孩子的學習成效提升,就連家長也能感受到附加的好處。有一次說明會後,家長告訴我,孩子學普拉斯後,在課堂上已經把單字、句子背熟,回家後不用再逼著他背功課,不但省去了家長的麻煩,也不會破壞親子關係。」

 當很多人還在強調「快樂學習」時,張振昌已經告訴家長:「學美語有點辛苦,必須長期用功,持續學習才有效果。」尤其在高量學習的課程當中,更需要吃苦的毅力。雖然,張振昌也曾想過:「學美語這麼苦,孩子撐的下去嗎?」後來,他和陳萬來卻驚訝地發現,只要用對學習方法、有學習成效,即便是 3 倍的學習量,孩子也願意學下去。因為當孩子告訴家長:「我每堂課要背很多單字,而且真的都背起來了!」時,他已經獲得「真正學會」的自信,這樣的成就感,就是讓孩子再苦也想學下去的動力。

 比一般兒童美語學起來辛苦很多的高量課程,需要孩子有毅力地「撐」下去,在這樣的情形之下,老師的任務,就是引導、推動孩子持續向前,張振昌表示:「普拉斯的老師並不是到課堂上改改作業、看看系統就好,而是孩子的『毅力老師』,要仔細地觀察每一個孩子,適時地給予鼓勵與引導,才能夠讓孩子持續這麼高量的學習課程。」

 從創立以來,普拉斯美語文已經輔助上萬名孩子有效學習,但對張振昌來說,最讓他感到欣慰的,還是理念受到了肯定:「我們有一間加盟教室的教學老師,是個多益(TOEIC)考試將近滿分的高手,但是她卻沒有自己開發教材,而是完全遵循我們的教學模式,因為她非常認同提前、高量學習的理念,能夠得到優秀加盟者的肯定,比業績數字還讓我高興。」

 「很多程度很好的家長,最支持我們的理念,因為他們了解,孩子想學好美語,就必須下苦工。」陳萬來感慨地說,英文中的「 growing pain 」指的是孩子生理成長中必經的痛苦,其實學習也是如此。家長如果不能支持孩子度過學習的陣痛,就看不到開花結果的一天。

 不惜花費 10 年,嘗試各種學習美語的方法,張振昌和陳萬來打破許多迷思,終於創立真正有效學好美語的系統。他們堅信,孩子在有毅力地辛苦學習,及提前、高量學習的陣痛後,才能獲得聽、說、讀、寫、打的紮實美語功力,做好迎接國際化挑戰的準備。